100 Years of Perpetual Occupation: Woodrow Wilson’s Legacy in Haiti

Admirers of Woodrow Wilson overlook his crimes against the Haitian people a century ago.

 

Last Friday, the dean of Harvard Law School, Martha Minow, endorsed the demands of student activists to change the school’s official shield, which contains the crest of Isaac Royall, a plantation and slave owner. The endorsement comes months after students at Princeton University made similar demands. They petitioned the university to rename the Woodrow Wilson School of Public and International Affairs.

 

 

Wilson, the 28th president of the United States, was a proponent of racist policies that sequestered opportunities for millions of African Americans. But the students are also challenging the president’s larger global white supremacist legacy. For the reverberations of Wilsonian racism, look no further than the island nation of Haiti. The two countries share a revolutionary heritage that began with independence—the U.S. in 1776, then Haiti in 1804—against European colonialism. However, that shared legacy was short-lived as racism increasingly defined U.S. policies toward the Haitian republic.

On July 28, 1915, the Wilson administration sent the United States Marines to invade Haiti. The president feared the rise of a well-integrated, but small, German-Haitian elite that intermarried Haitians to bypass the constitutional prohibition against foreign land ownership. As a result, this small contingent of Germans rivaled the U.S. influence in the country, an advantage Wilson tried to deter.

In 1914, Wilson deployed the Marines into Haiti for the sole purpose of recovering $500,000 from the coffers of Haiti’s national bank. The administration then transferred Haiti’s financial reserves to the First National City Bank of New York. The island nation had not been immune to similar U.S. interventions. In 1824, Haitian President Jean-Pierre Boyer signed the Franco-Haitian Agreement as part of which Haiti agreed to pay reparations to France for losses incurred by slaveholders during the Haitian Revolution (1791-1804). To avoid defaulting on the French indemnity, Haiti refinanced the debt through U.S.-owned banks. Between 1857 and 1914, the U.S. dispatched warships to Haiti to ensure payments.

In 1915, Haiti spiraled into chaos as its president was assassinated. President Wilson immediately sent in the U.S. Marines to supposedly impose order. The U.S. consolidated Haitian institutions and finances under the control of its Marine technocrats. A treaty was signed to create the Haitian gendarmerie (Garde d’Haïti), which mainly acted to suppress peasant revolts. In 1917, Wilson dissolved the Haitian Legislature and rewrote Haiti’s Constitution. Assistant Secretary of the Navy (and future President) Franklin D. Roosevelt boasted that he was the constitution’s architect.

Under the U.S. occupation, Haiti operated like a Caribbean protectorate of the Jim Crow South. Occupiers promoted a culture of U.S. imperialism with Southern Dixiecrats at the helm of government. They instituted a forced-labor system—the corvée—that forced peasants to build roads and railways, enchained and uncompensated. Other policies included censorship of the press and racial segregation that pitted light- versus dark-skinned Haitians.

W.E.B. Du Bois, the civil rights leader and son of a Haitian man, protested this virulent racism. The NAACP helped the U.S. Senate form an investigative committee that documented human rights abuses by the Marines. One example of these abuses was the assassination of Charlemagne Péralte, the leader of peasant rebels against the U.S. occupation. Aphotograph of Péralte’s body by a U.S. Marine photographer was distributed to instill fear. The image shows Peralte’s mutilated body crucified to a door with the Haitian flag mounted on a flagpole behind him.

When the U.S. withdrew from Haiti in 1934, it left behind a military police that ritualized the Marines’ repressive tactics to suppress political dissent. The 19 years of occupation resulted in the death of 15,000 Haitians. One hundred years after the invasion, Haiti remains on a trajectory of perpetual occupation by American and U.N.-backed forces. Maj. Gen. Smedley Butler, a U.S. Marine who served during the occupation, wrote years later that he spent his career as “a gangster for capitalism. … I helped make Haiti … a decent place for the National City Bank boys,” he confessed.

With the exception of the New Yorker, July 2015 (100 years since the U.S. invasion of Haiti) came and went with little commemoration from the American press. That is because President Wilson is lionized in American history. Admirers of Wilson overlooked his crimes against the Haitian people, which mirrored his attitudes regarding African Americans. We do not have to expunge his positive contributions from memory to acknowledge that black people did not need to be the casualty of his racist policies. But a conversation that reassesses the deleterious effects he had on blacks would be a thoughtful position to begin.

Author: Westenley Alcenat is a Ph.D. candidate in U.S. and Caribbean history at Columbia University. He is currently a visiting scholar at the Massachusetts Institute of Technology and a visiting associate at the Weatherhead Initiative for Global History at Harvard University.

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2 thoughts on “100 Years of Perpetual Occupation: Woodrow Wilson’s Legacy in Haiti

  1. Pourquoi faut-il transférer la capitale d’Haïti

    Est-il le moment opportun, en cette crise politique (crises électorales) et la mise en place d’un gouvernement de transition pour sortir de cette crise, aborder un tel débat?

    Pierre Dieucel

    Parmi les diverses luttes, comme contre la pauvreté, Haïti est un pays qui lutte pour l´établissement du respect des principes démocratiques. Les premières élections démocratiques ont été organisées en décembre 1990, remportées par un ex-prêtre salésien, Dr. Jean-Bertrand Aristide. Depuis lors, le pays fait face à un climat d´instabilité politique et une série de crises électorales.
    En conséquence, le pays affronte divers problèmes qui touchent toutes les couches sociales. Au dire dˈun puissant chef d´État, “Haïti est un pays de troubles”, cˈest-à-dire, un pays multiplié par des problèmes on ne sait où commencer. À chaque fois qu´on essaie de résoudre un problème, la solution arrive avec d´autres. C´est vraiment une situation de troubles et je dirais même embarrassante. L’instabilité politique d’Haïti est, donc, dûe aux troubles sociaux et politiques, aggravée par le séisme de 2010. Dès lors, on ne fait que débattre sur la reconstruction du pays.
    En tenant compte de ses contraintes, j´ai souvent dit que: Haïti est un pays à la dérive comme un grand navire dans l’océan, luttant entre les vagues et les tempêtes.

    Je ne suis pas un expert, mais je pense qu´il est nécessaire de construire une nouvelle capitale haïtienne, un centre administratif ou politique, qui siégeraient les trois principales branches du gouvernement haïtien. Cette nouvelle cité accueillerait les ministères, des entreprises, les affaires de l´État, etc. Cette ville serait construite par une politique de planification, divisée par des zones urbaines de grandes avenues en la divisant en secteurs, en blocs numérotés ainsi que les secteurs d’activités prédéterminés tels que des hôtels, des banques, des ambassades étrangères, etc.

    Alors, voici les raisons pour lesquelles qu´on devrait transférer la capitale d´Haïti:
    v L’ argument principal pour lequel on doit changer la capitale d´Haïti est une question de sécurité nationale. Pourquoi?
    Ø – Port-au-Prince est une ville située sur une partie de la côte très libre de navigation. Ainsi, elle est devenue une cible facile de toutes les ataques des ennemis.
    Ø – Port-au-Prince partage trop de frontières avec le pays voisin (celui-ci peut nous envahir à n´importe quel moment)
    · D´autres considérations:
    Ø – Port-au-Prince est une ville mal construite et désorganisée. Ainsi, est devenue le plus grand centre du pays oú concentre tout. Port-au-Principe est l´unique ville des 11 départements que tout le monde qui veut réussir, est obligé d’aller, à la recherche d´une vie meilleure. Mais, en réalité c´est la misère. De telle manière, la sur-concentration, la surpopulation, la violence (déléquance) et l´insécurité occupent une place croissante dans la vie quotidienne du pays. Mais, il n´y a aucune décision prise face à cette réalité.
    Ø – Port-au-Prince est dejá une ville corrompue. On doit implanter cette corruption vers une autre ville qui serait la capitale administrative du pays, car Port-au-Prince n´est pas l´unique lieu stratégique. De cette façon, Port-au-Prince resterait la ville commerciale la plus importante et le cœur du pays. Changer la capitale d´Haïti, ça ne signifie pas que la corruption prendrait fin.

    Ses éléments considérés au-dessus sont convenables et clairs, selon moi, pour commencer à mettre sur pied un débat sérieux sur la possibilité de la construction d´une nouvelle capitale.
    Donc, à mon avis, Port-au-Prince reste et demeure vulnérable aux agressions extérieures sur une côte bien libre de navigations. Ainsi, la construction d´une nouvelle capitale aurait la répercussion sur une nouvelle technologie capable de mieux contrôler le pays. Le plan principal devrait être: retirer la capitale de la côte et donner naissance à un centre administratif et nouvelles villes. Ça ce serait le commencement d´une vraie décentralisation.
    Maintenant reste à choisir le nom de cette nouvelle capitale à travers un référendum et une liste de propositions ( il faut écouter également le peuple).
    Il est donc nécessaire de commencer cette discussion sur un nouveau transfert de la capitale d´Haïti, qui devrait quitter la côte et aller à l’intérieur d´Haïti. La construction d’une nouvelle capitale, c’est aussi pour mettre fin à la domination idéologique de Port-au-Prince.
    Port-au-Prince n´est pas seulement Haiti

    Selon toi, vaut-il la peine de changer la capitale d´Haïti? Si oui, quelle ville pourrait être considérée la nouvelle capitale?

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